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Naves y navegación en el Imperio Romano: los usipios. Por Hartza. 3 octubre 2007

Posted by paxceltibera in 02. DE LOS PUEBLOS DEL MUNDO.
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Los usipios eran un pueblo germánico que habitaba un territorio situado en torno al cauce medio del Rin, entre Colonia y el río Lippe. No se trataba por lo tanto de gentes acostumbradas al mar o a la navegación oceánica. Sin embargo, fueron miembros de este pueblo quienes llevaron a cabo la primera circunnavegación del norte de la isla de Gran Bretaña de la que tenemos constancia histórica.

Los hechos los relata, entre otros, (1) Tácito en su obra Agrícola:

Cita:
[28] Eadem aestate cohors Usiporum per Germanias conscripta et in Britanniam transmissa magnum ac memorabile facinus ausa est. Occiso centurione ac militibus, qui ad tradendam disciplinam inmixti manipulis exemplum et rectores habebantur, tris liburnicas adactis per vim gubernatoribus ascendere; et uno remig(r)ante, suspectis duobus eoque interfectis, nondum vulgato rumore ut miraculum praevehebantur. Mox ad aquam atque utilia raptum [ubi adpul]issent, cum plerisque Britannorum sua defensantium proelio congressi ac saepe victores, aliquando pulsi, eo ad extremum inopiae venere, ut infirmissimos suorum, mox sorte ductos vescerentur. Atque ita circumvecti Britanniam, amissis per inscitiam regendi navibus, pro praedonibus habiti, primum a Suebis, mox a Frisiis intercepti sunt. Ac fuere quos per commercia venumdatos et in nostram usque ripam mutatione ementium adductos indicium tanti casus inlustravit.

Al parecer, en 83 d.C. una cohorte de infantería auxiliar usipia (2) acantonada en la costa occidental de Britania (3) se rebeló y, tras asesinar a su centurión y al resto de oficiales romanos encargados de su instrucción militar, se hicieron con el control de tres galeras de la flota, llevándose con ellos a sus tres pilotos (aunque poco después matarían también a dos de ellos tras la huida del tercero). Este acto de piratería debió de tomar al resto de la flota romana por sorpresa, ya que los usipios consiguieron hacerse a la mar a bordo de sus liburnas (4) antes de que se diera la voz de alarma.

Rumbo norte, siguieron la costa hasta doblar Dunned Head, el punto más septentrional de la isla (5) para continuar hacia el sur a lo largo de la costa oriental con el objetivo de cruzar el Mar del Norte (el Mare Germanicum) y regresar a sus hogares. A lo largo de su viaje los usipios saquearon diversas poblaciones britanas, pero la decidida hostilidad que encontraron en todos sus desembarcos motivó que – aunque a menudo resultaran victoriosos en sus incursiones – su número fuera disminuyendo gradualmente hasta el punto de que llegó a hacérseles poco menos que imposible la consecución de alimentos. Tras sufrir terribles privaciones por el hambre, que incluyeron incluso episodios de canibalismo, acabaron naufragando al norte de Germania “debido a sus pobres habilidades náuticas”.(6)

Una vez en tierra, los supervivientes fueron apresados por los frisios, de quienes recibieron el tratamiento habitualmente reservado a los piratas, siendo unos pasados a cuchillo y otros vendidos como esclavos. Algunos de estos esclavos, objeto de diversas compraventas, acabarían con el tiempo retornando a territorio romano, donde su historia se hizo pública.

Para finalizar, un detalle curioso: se trata del primer ejemplo del que existe constancia histórica de un pueblo germánico que cruza el Mar del Norte… ¡E irónicamente la navegación tiene lugar de oeste a este!

NOTAS:

(1) Estos mismos hechos fueron también narrados por el poeta Pómpulo (en una obra hoy perdida, de la cual Marcial citaría este episodio concreto en sus Epigrammata, VI, Ixi, 3 4). Dión Casio relata los mismos acontecimientos en su Historia de Roma, LXVI, 20.

(2) Recordemos que el territorio de los usipios no se encontraba bajo control romano.

(3) Se cree que en la zona del estuario del Clyde, no lejos de la actual Glasgow. Al menos según sugieren Ogilvie & Richmond en su Tacitus, Agrícola; Oxford, 1967; cap. 28.

(4) El buque de guerra estándar romano durante los siglos I y II d.C. Se trata de una galera, habitualmente birreme (esto es, con dos órdenes de remos), aunque existían asimismo de un solo orden. Estas naves recurrían tanto a su vela como a sus entre 40 y 60 remeros.

(5) http://www.tagzania.com/item/30324

(6) La liburna era un navío difícil de manejar para una tripulación inexperta y, sin embargo, se nos dice que los usipios consiguieron hacerse nada menos que con tres de ellas sin que el resto de la flota romana pudiera hacer nada por impedirlo (ni salieran, por lo visto, en su persecución). El hecho de que consiguieran cruzar el Pentland Firth (el estrecho entre Caithness y las Órcadas), de navegación notablemente dificultosa, así como costear la hasta entonces desconocida costa oriental británica, nos hace dudar de la aseveración de Tácito sobre las pobres habilidades navales de los usipios. Sin duda, Tácito no deseaba restarle mérito alguno a su suegro Agrícola, que poco después de los hechos narrados, en 84, ordenaría la primera circunnavegación conocida de Britania hasta el puerto Trucculense (se supone que corresponde a Sandwich), con lo que se comprobaría definitivamente que era una isla.

Desde luego, los usipios carecerían de experiencia naval en mar abierto, pero probablemente sabían muy bien cómo se manejaban los navíos en el Rin. Su naufragio podría más bien achacarse a las malas condiciones atmosféricas, a su mal estado físico tras la travesía, o a ambas razones.

Más información sobre navegación romana, por ejemplo
en este enlace.

Liburna romana

(c) Hartza 2007

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